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H S O
e
La M é t é o r o l o g i e 8 série - n u m é r o spécial - avril 1995
107
H
I
S
DE LA M E R À L'OCÉAN,
T
PETITE H I S T O I R E D E L A
O
MÉTÉOROLOGIE MARITIME
I
François Gérard
Météo-France
Direction générale
1, quai Branly
75340 Paris Cedex 07
R
E
RÉSUMÉ
ABSTRACT
ET LE ROI DES ROIS FIT
FOUETTER LA MER...
E n F r a n c e , c o m m e ailleurs, la m é t é o r o l o g i e o p é r a t i o n n e l l e est n é e s u r la
m e r , c a r la n a v i g a t i o n à voile était l'activité h u m a i n e la p l u s d i r e c t e m e n t
d é p e n d a n t e des caprices d u t e m p s . D e ce fait, les n a v i g a t e u r s ont été les prem i e r s à faire d e s o b s e r v a t i o n s c o n t i n u e s d e s é l é m e n t s qui c o n d i t i o n n a i e n t
leur e x i s t e n c e : v e n t , v a g u e s et c o u r a n t s . L ' a r t i c l e qui suit se p r o p o s e de
r e t r a c e r l ' h i s t o i r e d e la m é t é o r o l o g i e m a r i t i m e , d e p u i s la R e n a i s s a n c e
j u s q u ' à nos j o u r s , en m e t t a n t plus p a r t i c u l i è r e m e n t en é v i d e n c e le rôle c o m p l é m e n t a i r e des utilisateurs et des scientifiques d a n s le d é v e l o p p e m e n t des
techniques météorologiques.
l
n
F r a n c e , as e l s e w h e r e , o p e r a t i o n a l m e t e o r o l o g y is b o r n from the sea,
b e c a u s e sailing w a s the h u m a n activity the m o s t directly d é p e n d e n t f r o m t h e
c h a n g i n g w e a t h e r . A s a c o n s é q u e n c e , the sailors h a v e b e e n the first to regularly p e r f o r m c o n t i n u o u s o b s e r v a t i o n s of the p h e n o m e n a i m p i n g i n g o n their
life : w i n d , w a v e s a n d c u r r e n t s . T h e following article is a i m e d to s u m m a r i s e
the history of m a r i n e m e t e o r o l o g y , from R e n a i s s a n c e to the présent, in h i g h lighting the c o m p l e m e n t a r y rôle of u s e r s a n d scientists in the d e v e l o p m e n t of
meteorological techniques.
E n 4 8 0 avant J é s u s - C h r i s t , p e n d a n t la s e c o n d e g u e r r e m é d i q u e , le roi d e s
Perses, X e r x è s , veut traverser l ' H e l l e s p o n t , aujourd'hui détroit des Dardanelles,
pour e n v a h i r la G r è c e . U n p o n t p r o v i s o i r e est j e t é sur le détroit. S u r v i e n t u n e
tempête qui disloque l ' o u v r a g e . En réaction, le roi des rois fait infliger trois cents
c o u p s de fouet à la m e r et... exécuter les constructeurs du pont.
L e 14 n o v e m b r e 1 8 5 4 , p e n d a n t la g u e r r e de C r i m é e , une v i o l e n t e t e m p ê t e
assaille la flotte franco-anglo-turque sur la mer N o i r e . D e n o m b r e u x vaisseaux
sont j e t é s à la côte, et l'essentiel de la flotte est maltraité. Il n ' e s t pas possible de
dire si cette catastrophe influe réellement sur l'issue de la guerre, mais elle a des
c o n s é q u e n c e s s c i e n t i f i q u e s . L e m i n i s t r e de la G u e r r e c h a r g e l ' a s t r o n o m e L e
Verrier, directeur de l ' o b s e r v a t o i r e de Paris, d'effectuer une enquête. Le Verrier
c o l l e c t e les o b s e r v a t i o n s d i s p o n i b l e s d a n s l e s j o u r s p r é c é d a n t la t e m p ê t e et
m o n t r e q u e son trajet aurait pu être suivi et prévu. Il élabore d o n c un projet de
réseau d ' o b s e r v a t i o n m é t é o r o l o g i q u e , e n t é r i n é par N a p o l é o n III le 17 février
1855. C ' e s t l'acte de naissance de la m é t é o r o l o g i e française.
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La M é t é o r o l o g i e 8 série - n u m é r o spécial - avril 1995
Voici deux é v é n e m e n t s similaires se passant d a n s la m ê m e région du m o n d e , à
2 3 3 4 ans de distance. D a n s le premier cas, le roi a une d é m a r c h e m a g i q u e , en
forme de v e n g e a n c e contre un élément qui avait défié sa toute-puissance. D a n s le
s e c o n d , l ' e m p e r e u r a une d é m a r c h e c o n f o r m e à l'esprit rationaliste de son t e m p s ,
et p e n s e possible d ' é v i t e r à l'avenir des catastrophes, p o u r le plus grand bien de
ses a r m é e s et de ses sujets. Entre les d e u x , il y a eu la révolution scientifique
c o m m e n c é e à la R e n a i s s a n c e .
N o u s n ' i r o n s pas plus loin d a n s l ' é v o c a t i o n de l'histoire m a r i t i m e , car tel n ' e s t
p a s le p r o p o s de cet article. N o u s nous p r o p o s o n s d'illustrer le d é v e l o p p e m e n t
d ' u n e c o n n a i s s a n c e scientifique au travers de ses relations avec une c o m m u n a u t é
d'utilisateurs totalement s o u m i s e aux aléas du t e m p s , les g e n s de mer. A u c o u r s
des siècles, ceux-ci ont e x p r i m é des b e s o i n s pressants et ont essayé d ' y apporter
des r é p o n s e s dont la validité scientifique ne sera p r o u v é e que p r o g r e s s i v e m e n t .
C ' e s t l'histoire de la m é t é o r o l o g i e m a r i t i m e , qui, a u j o u r d ' h u i , d é b o u c h e sur de
véritables services o c é a n i q u e s intégrant l ' o c é a n et l ' a t m o s p h è r e .
QUELLE FOLIE
DE SE CONFIER
À LA MER...
Ainsi s'exprimait, à l ' a u b e de la R e n a i s s a n c e , le grand h u m a n i s t e É r a s m e d a n s
son dialogue au titre significatif de Naufragium (Mollat, 1983). Ce faisant, il traduisait l'état d'esprit de ses c o n t e m p o r a i n s , nobles et roturiers, b o u r g e o i s ou paysans, fils d ' u n e civilisation essentiellement terrienne. P o u r eux, la mer, milieu
fuyant, imprévisible et en perpétuel m o u v e m e n t , était une survivance du c h a o s
o r i g i n e l d ' o ù rien de b o n ne p o u v a i t sortir. Bref, c ' é t a i t un d e s d o m a i n e s du
diable.
11 faut bien reconnaître que l'histoire leur donnait raison, avec son lot d ' i n v a sions v e n u e s de la m e r et de t e m p ê t e s destructrices se j o u a n t de la volonté des
h o m m e s et m ê m e des rois. Un texte écrit au t e m p s des V i k i n g s , par Hariulf, abbé
de Saint-Riquier, e x p r i m e bien cette angoisse :
«La mer ne met aucun terme à ces désolations.
Elle ne cesse d'épouvanter
les
habitants
de la terre par quelque catastrophe
imprévue. A notre époque,
elle
vomit sur ses rivages les monstres qu'elle a nourris de ses poissons. Elle obéit
sans doute aux lois de la nature quand elle dévore des êtres vivants et les engloutit dans ses torrents impétueux. Mais l'idée que l'on s'était formée de sa barbarie
fut bien dépassée lorsqu'au
lieu de nous offrir, à l'ordinaire,
ses dons
bienfaisants, elle nous amena d'horribles
assassins ; lorsqu'à la délicieuse
nourriture
que l'on recueille sur ses côtes succédèrent
les messagers
de la mort,
traînant
avec eux la faim, au teint hâve et livide. Qui n'a vu les hordes cruelles
des
Danois couvrant au loin les plaines de la mer de leurs barques ? Ces
barbares,
du milieu de leurs mâts élevés, nous représentent
les bêtes fauves dans une forêt»
(Mollat, 1983).
D a n s ces conditions, il est c o m p r é h e n s i b l e que ceux qui fréquentaient l ' o c é a n ,
bref, les g e n s de mer, aient eu une fâcheuse réputation de g e n s sans foi ni loi,
considérés au mieux c o m m e bizarres, mais n é a n m o i n s utiles, ainsi que le laisse
entendre le texte.
Bizarres... C o m m e n t p o u v a i t - o n s ' a v e n t u r e r sur l ' o n d e perfide, survivance du
c h a o s o r i g i n e l , en m o u v e m e n t p e r p é t u e l et n o n m a î t r i s e , s a n s a v o i r p a s s é un
pacte a v e c le d i a b l e , s a n s être familier a v e c les esprits m a l i n s qui hantent ce
m i l i e u ? U t i l e s . . . C o m m e n t a v o i r de d é l i c i e u x p o i s s o n s s a n s l e s p ê c h e u r s ?
C o m m e n t avoir les ôpices, le sel, l'or, les belles étoffes sans les c o m m e r ç a n t s navigateurs qui sillonnaient les mers ?
Bref, les t e r r i e n s ne c o m p r e n a i e n t p a s , m a i s , f i n a l e m e n t , a d m i r a i e n t c e s
h o m m e s qui, m a l g r é leurs c o n d i t i o n s de vie s o u v e n t é p o u v a n t a b l e s , prenaient
plaisir à parcourir l ' é t e n d u e liquide, p o u s s é s par le vent q u ' i l s subissaient, mais,
é g a l e m e n t , d o m p t a i e n t à leur profit, et en éprouvaient de la joie. «Oh ! vois donc
comme notre navire est beau sous ses voiles !», dit une c h a n s o n de matelots du
XV siècle.
Et, pourtant, ce furent ces m ê m e s g e n s de mer qui, s ' a p p u y a n t sur leur e x p é rience ancestrale des é l é m e n t s , furent en quelque sorte à l'origine des b o u l e v e r s e m e n t s p o l i t i q u e s et s c i e n t i f i q u e s c a r a c t é r i s a n t c e t t e é p o q u e c h a r n i è r e , e n t r e
M o y e n  g e et T e m p s m o d e r n e s . S a n s l e s m a r i n s , y aurait-il eu les g r a n d e s
d é c o u v e r t e s ? S a n s les m a r i n s , y aurait-il eu les b a s e s de la c o n n a i s s a n c e c o n d u i sant à la m é t é o r o l o g i e et à l ' o c é a n o g r a p h i e m o d e r n e s ?
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La M é t é o r o l o g i e 8 série - n u m é r o spécial - avril 1995
LA MÉTÉOROLOGIE
NAUTIQUE
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Le p r e m i e r chapitre de notre histoire c o n c e r n e ce q u ' i l est c o n v e n u d ' a p p e l e r
la m é t é o r o l o g i e n a u t i q u e , t e c h n i q u e d é v e l o p p é e p o u r le s e r v i c e d ' u n e seule
activité, la navigation transocéanique à voile. R e p o s a n t sur des é l é m e n t s statistiques, d ' a b o r d intuitifs puis m a t h é m a t i q u e s , elle est incluse de nos j o u r s d a n s la
climatologie m a r i t i m e .
T a n d i s q u e l e s s a v a n t s a r i s t o t é l i c i e n s du M o y e n  g e d é v e l o p p a i e n t u n e
m é t é o r o l o g i e s p é c u l a t i v e , les m a r i n s , h o m m e s p r a t i q u e s , p a s s è r e n t q u e l q u e s
a c c o m m o d e m e n t s a v e c le Malin, p o u r jeter les b a s e s de la m é t é o r o l o g i e et de
l ' o c é a n o g r a p h i e a p p l i q u é e s . L e u r m é m o i r e c o l l e c t i v e , c o n s t r u i t e au c o u r s de
périples o c é a n i q u e s de plus en plus aventureux, transmise de b o u c h e de capitaine
à oreille de second, fut ensuite c o u c h é e sur le p a r c h e m i n , p u i s sur le papier des
livres de bord, depuis le M o y e n  g e j u s q u ' a u X I X siècle. C e s d o c u m e n t s sont
d ' a b o r d des t é m o i g n a g e s sur ce que fut la vie des m a r i n s au c o u r s des siècles.
e
Christophe Colomb
et les autres
e
L o r s q u e les g r a n d s n a v i g a t e u r s de la fin du X V siècle s ' é l a n c e n t sur la route
des I n d e s , C h r i s t o p h e C o l o m b v e r s l ' o u e s t et V a s c o de G a m a en c o n t o u r n a n t
l'Afrique, ils ne partent pas totalement à l ' a v e n t u r e . Ils savent que la Terre est
ronde, ce qui n ' e s t un secret p o u r p e r s o n n e , m a i s ils p o s s è d e n t aussi des informations sur les vents et les c o u r a n t s de l ' o c é a n Atlantique. T o u t au long du M o y e n
 g e et m ê m e avant, des p r é c u r s e u r s ont sillonné ces m e r s , p ê c h e u r s et pirates
b a s q u e s , c o m m e r ç a n t s intrépides, et ont r a m e n é des informations sur les vents et
les courants, formant une climatologie rudimentaire, m a i s n é a n m o i n s opératoire
(Favier, 1991).
L o r s q u e , le 9 s e p t e m b r e 1 4 9 2 , C o l o m b et s e s trois c a r a v e l l e s q u i t t e n t les
Canaries p o u r se lancer vers l ' i n c o n n u , l'explorateur choisit d é l i b é r é m e n t de se
laisser pousser par le b o n v e n t des alizés, c o n n u par les récits de ses p r é c u r s e u r s .
La suite n o u s est c o n n u e par son j o u r n a l de bord.
C e j o u r n a l de bord, dont l'original a été p e r d u du vivant de l ' a m i r a l , m a i s a été
t r a n s m i s p a r s e s h a g i o g r a p h e s , est un e x e m p l e c a r a c t é r i s t i q u e d e la v a l e u r
historico-scientifique de ce t y p e de d o c u m e n t s . C o l o m b y apparaît c o m m e u n
excellent c a r t o g r a p h e et un o b s e r v a t e u r attentif de son e n v i r o n n e m e n t , ce qui
nous p e r m e t a u j o u r d ' h u i de suivre sa traversée, c o m m e n o u s le faisons pour les
courses transatlantiques m o d e r n e s .
Sur la route du retour de son premier voyage, la flotte de C o l o m b subit deux
tempêtes dans les parages des Açores, l ' u n e avant, en février 1493, l'autre après,
du 2 7 février au 5 mars. Cette dernière lui fit rater son port espagnol et il dut accoster à Sintra, au Portugal... où il fut accueilli par Bartolomeu Dias,
le découvreur du cap de Bonne-Espérance !
D a n s son j o u r n a l , C o l o m b n o u s parle de ses états d ' â m e , de
ses peurs, de ses prières à la V i e r g e , de ses tirages au sort p o u r
savoir qui fera un pélerinage d ' a c t i o n s de grâces s'ils s ' e n tirent.
Ils s'en tireront, et c'est lui qui fera le pélerinage le plus court.
M a i s , surtout, il n o u s d o n n e des informations r e m a r q u a b l e s sur
sa position et sur l ' é v o l u t i o n des v e n t s , en force et en direction,
tout le long de sa route. C e s informations sont si précises q u ' i l a
été possible de reconstituer la situation m é t é o r o l o g i q u e au début
de m a r s 1493 dans l ' A t l a n t i q u e nord, et m ê m e d ' e n produire les
i m a g e s par le satellite Météosat ! C e travail de simple curiosité a
été réalisé s o u s l ' é g i d e d ' E u m e t s a t à l ' o c c a s i o n du c i n q u i è m e
c e n t e n a i r e du p r e m i e r v o y a g e de C o l o m b . C ' e s t un h o m m a g e
aux qualités d ' o b s e r v a t e u r m é t é o r o l o g i q u e du g r a n d navigateur.
Il utilisera à plein l ' e x p é r i e n c e acquise lors de ses trois autres
v o y a g e s , n o t a m m e n t en choisissant une route p l u s au sud p o u r
les t r a v e r s é e s de l ' E u r o p e v e r s ce qui n ' é t a i t p a s e n c o r e
l'Amérique.
Le voyage de Vasco de G a m a en 1497,
un exemple de route météorologique
La richesse des livres de bord fut aussi à l'origine du
large du Gabon, choisit délibérément de piquer vers le large, utilisant les alizés du sud-est, afin de récupérer les vents d'ouest, vers
le 3 1 ° S, q u i lui p e r m e t t e n t d e d o u b l e r r a p i d e m e n t le c a p d e
B o n n e - E s p é r a n c e et de remonter la côte est de l'Afrique. C e fais a n t , il u t i l i s e p l e i n e m e n t l ' e x p é r i e n c e d e s e s p r é d é c e s s e u r s ,
n o t a m m e n t Bartolomeu Dias, qui avaient peiné durement en tirant
des bords le long des côtes du golfe de Guinée.
contournem
e
110
L a M é t é o r o l o g i e 8 série - n u m é r o spécial - avril 1995
Hadley, Maury
et Brault
U n e des c o n s é q u e n c e s des g r a n d e s d é c o u v e r t e s du X V I e siècle fut d ' o u v r i r de
n o u v e l l e s routes au c o m m e r c e m a r i t i m e et de n o u v e a u x c h a m p s p o u r les batailles
navales. D ' o ù un intérêt de plus en plus fort p o u r les conditions de navigation,
r é g i m e des v e n t s , état de la mer, courants m a r i n s , dont la c o n n a i s s a n c e c o n d i t i o n n e le s u c c è s d e s e n t r e p r i s e s m a r i t i m e s . C e r t a i n s g a r d a i e n t s e c r è t e s l e u r s
informations, d ' a u t r e s les c o m m u n i q u a i e n t , m a i s tous les consignaient.
e
e
L e s livres de b o r d , établis du X V I au X I X siècle, p r é s e n t e n t u n c a r a c t è r e
t e c h n i q u e de p l u s en p l u s m a r q u é , d o n n a n t des i n f o r m a t i o n s sur la force et la
direction du vent, la t e m p é r a t u r e , la nébulosité, la pression a t m o s p h é r i q u e , l'état
de la m e r , m a i s aussi sur les courants de surface à partir de la dérive du navire,
d é d u i t e d e la c o m p a r a i s o n e n t r e la r o u t e e s t i m é e et la r o u t e r é e l l e . L o r s q u e
H a d l e y établit la p r e m i è r e théorie de la circulation générale de l ' a t m o s p h è r e , au
X V I I I siècle, il se fonde sur les observations des navigateurs.
e
M a i s c ' e s t à u n o f f i c i e r d e m a r i n e a m é r i c a i n , le c o m m a n d a n t M a t t h e w
F o n t a i n e M a u r y ( 1 8 0 5 - 1 8 7 3 ) , q u e revient le mérite d ' a v o i r c o m p r i s ce q u ' u n e
exploitation exhaustive des livres de b o r d pourrait apporter à la c o n n a i s s a n c e des
conditions générales des vents et des courants sur toutes les m e r s . Il réalisa ce
travail de fourmi entre 1844 et 1861 ( B o u r g o i n et D e la Cochetière, 1973).
C e travail c l i m a t o l o g i q u e aboutit à la réalisation des p r e m i è r e s cartes Wind
and Currents, sur lesquelles apparaissent des roses des vents et de courants, établies à partir de c o m p i l a t i o n s de d o n n é e s r e g r o u p é e s par carrés de cinq degrés de
longitude et de latitude. C e type de travail fut repris en F r a n c e par le lieutenant
de vaisseau Brault ( 1 8 3 9 - 1 8 8 5 ) qui, exploitant plus d ' i n f o r m a t i o n s que M a u r y ,
établit seize cartes d o n n a n t des climatologies trimestrielles, d e v e n u e s r a p i d e m e n t
r é g l e m e n t a i r e s sur les navires de guerre français.
M a t t h e w Fontaine Maury
L e s résultats ne se firent p a s attendre. L'utilisation de ce t y p e de d o c u m e n t
aboutit r a p i d e m e n t à u n e meilleure efficacité de la navigation. L a d u r é e de la trav e r s é e de N e w Y o r k à S a n F r a n c i s c o par le cap H o r n passe de 183 à 135 j o u r s en
m o y e n n e . P o u r le trafic de la laine entre l ' A u s t r a l i e et l ' A n g l e t e r r e , M a u r y p r é c o nise la route actuellement suivie par les c o u r s e s autour du m o n d e ( E u r o p e - L e
C a p - Australie - C a p H o r n - E u r o p e ) au lieu du simple aller-retour. Résultat :
160 j o u r s en m o y e n n e au lieu de 2 5 0 . L e routage c l i m a t o l o g i q u e était né.
La suite est connue. C ' e s t la production de la série des Pilot-Charts
du Service
hydrographique américain, dont la première, sur l'Atlantique nord, fut publiée en
1883, et resta la bible des marins pendant un siècle. Ces documents, établis m e n suellement, constituent une base de d o n n é e s de climatologie marine, régulièrement
mise à jour. Ils furent peu à peu améliorés, complétés par des renseignements et
des informations sur les sujets les plus divers, permettant au marin de se tenir au
courant des progrès des connaissances et des techniques utiles à son activité.
L a publication régulière de ces cartes peut être considérée c o m m e le premier
service d ' e n v i r o n n e m e n t r e n d u à u n e c o m m u n a u t é d ' u s a g e r s . I n v e r s e m e n t , ce
travail à but utilitaire servit de b a s e aux c o n n a i s s a n c e s sur le milieu o c é a n i q u e .
M a u r y l u i - m ê m e en fut bien conscient, qui, à la fin de sa vie, dressa u n e fresque
des g r a n d s p h é n o m è n e s de la circulation générale o c é a n i q u e et de ses relations
avec les m o u v e m e n t s a t m o s p h é r i q u e s .
La section
de météorologie
nautique
L e 16 février 1859, paraissait un arrêté du ministre de la Marine portant «organisation du service météorologique à bord des bâtiments de guerre et des navires de
c o m m e r c e » , dont l'objectif était de «multiplier et régulariser les observations faites
à la mer et de les faire servir à la sécurité et à la célérité de la navigation».
Cet arrêté donnait la liste des instruments d ' o b s e r v a t i o n à délivrer aux navires,
ainsi q u e c e l l e d e s d o c u m e n t s de n a v i g a t i o n o b l i g a t o i r e s , d o n t les c a r t e s d e
M a u r y . Il précisait é g a l e m e n t les p r o c é d u r e s de contrôle et de concentration, et
confiait la r e s p o n s a b i l i t é du service m é t é o r o l o g i q u e à l ' i n g é n i e u r h y d r o g r a p h e
chargé du service des chronomètres au Service du dépôt des cartes et plans, devenu
depuis le Service h y d r o g r a p h i q u e et o c é a n o g r a p h i q u e de la M a r i n e ( S H O M ) .
L ' a c t e de naissance de la météorologie nautique scellait donc sa prise en charge
par les m a r i n s e u x - m ê m e s , en m a r g e du service civil, situation statutaire qui cessera après la s e c o n d e guerre m o n d i a l e .
Cependant, l'amiral britannique Fitz-Roy ayant obtenu quelques résultats encourageants en matière de prévision des tempêtes, le ministère de la Marine impériale
ne voulut pas être en reste. Il créa donc son propre Service de prévision des tempêtes, totalement indépendant du service météorologique évoqué plus haut.
e
La M é t é o r o l o g i e 8 série - n u m é r o spécial - avril 1995
111
A v e c le service de L e Verrier, installé à l ' o b s e r v a t o i r e , la F r a n c e disposait
d o n c , après la guerre de 1 8 7 0 - 1 8 7 1 , de trois services m é t é o r o l o g i q u e s distincts.
C ' é t a i t trop. L e p l u s faible périt d o n c r a p i d e m e n t . Par décret du 2 4 d é c e m b r e
1 8 7 5 , le ministère de la M a r i n e unifia son activité m é t é o r o l o g i q u e sous la responsabilité du D é p ô t des cartes, p r o c e s s u s qui fut a c h e v é en 1886 avec la création de la Section de m é t é o r o l o g i e nautique, qui dura sous cette forme j u s q u ' e n
1918.
A v e c les p r e m i è r e s stations m é t é o r o l o g i q u e s de navires, des stations m é t é o r o l o g i q u e s c ô t i è r e s , l e s s é m a p h o r e s et u n s e r v i c e c o n t i n u de c o n c e n t r a t i o n et
d'exploitation des d o n n é e s , s o u s la direction du c o m m a n d a n t Brault, déjà cité, la
section p o u v a i t c o m m e n c e r à travailler. Ses m i s s i o n s étaient de réaliser la partie
m é t é o r o l o g i q u e des Instructions
nautiques et d'établir des cartes c l i m a t o l o g i q u e s
de vents et de courants. L ' é l a b o r a t i o n de ces d o c u m e n t s impliquait le traitement
m a n u e l de centaines de milliers d ' o b s e r v a t i o n s , ce qui ne peut que n o u s rendre
admiratifs de la patience des climatologistes de l ' é p o q u e .
M a i s , c o m m e n c é d a n s l ' e n t h o u s i a s m e , le travail de la s e c t i o n s o m b r a vite
dans la routine ; elle publiait de m o i n s en m o i n s au fur et à m e s u r e des a n n é e s .
Ceci s e m b l e dû au désintérêt des marins e u x - m ê m e s . U n rapport de 1913 constate
a m è r e m e n t «le peu d'intérêt
de nos officiers pour la météorologie»,
en notant
que, d ' u n millier de livres d ' o b s e r v a t i o n s transmis par les b â t i m e n t s de guerre en
1 8 9 5 , on est passé à seulement... 145 en 1 9 1 3 . A m e r t u m e d ' a u t a n t plus g r a n d e
que les navires de c o m m e r c e continuaient à travailler régulièrement, sur une b a s e
d ' e n v i r o n 3 0 0 j o u r n a u x a n n u e l s , «en général bien tenus, et constituant
la plus
grande part des observations
faites à la mer par des navires
français».
La propulsion à v a p e u r avait peu à peu r e m p l a c é la propulsion à voile, a v e c un
r y t h m e b e a u c o u p plus rapide d a n s la m a r i n e de g u e r r e q u e d a n s la m a r i n e de
c o m m e r c e . L e s militaires, affranchis, pensaient-ils, des contraintes d ' e n v i r o n n e m e n t , n e p e r c e v a i e n t p l u s l ' i n t é r ê t de la m é t é o r o l o g i e n a u t i q u e de M a u r y et
Brault. L e s civils n ' a l l a i e n t pas tarder à les suivre d a n s cette voie, d ' a u t a n t plus
que les avertissements m é t é o r o l o g i q u e s laissaient à désirer.
Le Service
des avertissements
La réforme de 1875 laissait la prévision du t e m p s au service m é t é o r o l o g i q u e
civil, le B u r e a u central m é t é o r o l o g i q u e ( B C M ) . E n partie alimenté en observations p a r les s é m a p h o r e s de la M a r i n e , il établissait q u o t i d i e n n e m e n t des avis
m é t é o r o l o g i q u e s maritimes, adressés t é l é g r a p h i q u e m e n t aux ports et aux s é m a p h o r e s . C e s avis étaient c o m p l é t é s par des t é l é g r a m m e s spéciaux en cas de t e m pête, sur la foi d e s q u e l s s é m a p h o r e s et ports hissaient les s i g n a u x d'alerte... qui
n ' é t a i e n t visibles q u e de j o u r . E n 1 9 1 4 s e u l e m e n t , la Section de m é t é o r o l o g i e
n a u t i q u e et le B u r e a u central m é t é o r o l o g i q u e se mirent à étudier u n s y s t è m e de
signaux l u m i n e u x , a v e c u n retard notoire sur les autres nations m a r i t i m e s .
01
E n outre, le ministère de la M a r i n e envoyait s é p a r é m e n t une version personnelle des bulletins du B C M du matin — essentiellement des observations - vers
vingt-cinq ports, qui ne p o u v a i e n t les répercuter aux navires. D ' o ù un désintérêt
certain, traduit par un autre rapport r e m a r q u a n t q u ' « / / ne semble pas que cette
dépêche ait une grande utilité [...], certains ports ignorant même sa
signification».
Un premier bilan
À la veille du p r e m i e r conflit m o n d i a l , la m é t é o r o l o g i e n a u t i q u e française,
a p r è s q u e l q u e s b e a u x s u c c è s , a p p a r a î t m a l en p o i n t . C e n ' e s t p a s p o u r surprendre, car il y a alors u n e c o u p u r e i m p r e s s i o n n a n t e entre les b e s o i n s — ou les
absences de b e s o i n s - des utilisateurs et le potentiel des météorologistes.
E n effet, m a l g r é l'apparition de théories analytiques de la circulation a t m o s p h é r i q u e , les outils m a n q u e n t p o u r les m e t t r e e f f i c a c e m e n t en p r a t i q u e .
R a p p e l o n s que le réseau m é t é o r o l o g i q u e est encore essentiellement terrestre. L e s
navires ne peuvent pas encore transmettre leurs o b s e r v a t i o n s i m m é d i a t e m e n t . Il
n ' e x i s t e pas encore de stations m é t é o r o l o g i q u e s o c é a n i q u e s . Or, les o c é a n s couvrent 7 0 % de la surface terrestre, et c'est de l ' o c é a n que v i e n n e n t les perturbations m é t é o r o l o g i q u e s intéressant l ' E u r o p e occidentale. Il n ' e s t d o n c p a s é t o n n a n t q u e , après un certain e n t h o u s i a s m e , les u s a g e r s de la m e r soient t o m b é s
(1) Il est curieux de noter que le même type de situation se reproduisit dans les années soixante-dix,
pour ce qui concerne la signalisation au profit des navigateurs de plaisance.
112
La M é t é o r o l o g i e 8e série - n u m é r o spécial - avril 1995
d a n s u n certain s c e p t i c i s m e face aux p e r f o r m a n c e s d o u t e u s e s d e s m é t é o r o l o gistes du début du siècle, d ' a u t a n t plus que b e a u c o u p se sentaient plus libres, du
fait de la motorisation de leur navire.
La guerre de 1 9 1 4 - 1 9 1 8 va c h a n g e r le p a y s a g e m é t é o r o l o g i q u e , avec l'entrée
en scène d ' u n nouvel utilisateur particulièrement agressif : l'aviation.
LA MÉTÉOROLOGIE
PREND LE LARGE
Le p r e m i e r conflit mondial fut l ' o c c a s i o n de n o u v e a u x b o u l e v e r s e m e n t s dans
le petit m o n d e de la m é t é o r o l o g i e . L e s b e s o i n s de la c o n d u i t e des opérations terrestres, m a r i t i m e s et navales furent en effet tels q u e le B C M se révéla incapable
de faire face, et que les a r m é e s durent p r e n d r e la c h o s e en m a i n , en créant le
S e r v i c e m é t é o r o l o g i q u e des a r m é e s , et, p o u r ce qui n o u s intéresse, le S e r v i c e
m é t é o r o l o g i q u e de l ' a é r o n a u t i q u e n a v a l e . N o u s ne n o u s é t e n d r o n s p a s sur le
sujet. N o u s noterons s i m p l e m e n t que, en 1920, la responsabilité de la m é t é o r o l o gie m a r i t i m e était entre les m a i n s du tout nouvel Office national de m é t é o r o l o g i e
( O N M ) et de la Section de m é t é o r o l o g i e m a r i t i m e , créée en 1918 en r e m p l a c e ment de la Section de m é t é o r o l o g i e nautique.
Encore des pionniers
Pour c o m m u n i q u e r a v e c le m a r i n au large et lui transmettre des informations
m é t é o r o l o g i q u e s u t i l e s , il fallut a t t e n d r e l ' a p p a r i t i o n de la r a d i o t é l é g r a p h i e .
Celle-ci ne prit réellement son essor que p e n d a n t le p r e m i e r conflit m o n d i a l .
C ' e s t en effet de cette é p o q u e que datent les p r e m i è r e s transmissions d ' o b s e r vations de navires utilisant la radiotélégraphie. Philippe S c h e r e s c h e w s k y , qui fut
le chef du Service m é t é o r o l o g i q u e des a r m é e s durant le conflit, rapporte en effet
( S c h e r e s c h e w s k y , 1976) que la première transmission d ' o b s e r v a t i o n s de navires
croisant d a n s l ' A t l a n t i q u e fut réalisée en 1916, la nuit, à c a u s e des meilleures
conditions de propagation. Ensuite, il y en eut toujours u n e ou d e u x c h a q u e nuit,
permettant de noircir un peu le papier des cartes m é t é o r o l o g i q u e s et d ' a m é l i o r e r ,
autant que faire se peut, l ' a n a l y s e de la situation. T o u t ceci fut réalisé à l'insu du
B u r e a u central m é t é o r o l o g i q u e .
A partir de 1920, le tout n o u v e l Office national de m é t é o r o l o g i e réalise les
p r e m i è r e s é m i s s i o n s r a d i o p h o n i q u e s r é g u l i è r e s de b u l l e t i n s m é t é o r o l o g i q u e s ,
mais toujours sans observations o c é a n i q u e s . C e p e n d a n t , la m ê m e année, B u r e a u
se l a n c e d a n s la c o l l e c t e d ' o b s e r v a t i o n s à p a r t i r de n a v i r e s c r o i s a n t d a n s
l ' A t l a n t i q u e , a v e c la c o m p l i c i t é a c t i v e d ' o f f i c i e r s d e m a r i n e m a r c h a n d e ,
C o y e c q u e et A d e l i n e .
Pour tenir c o m p t e des c a p a c i t é s l i m i t é e s d e s t r a n s m i s s i o n s r a d i o p h o n i q u e s
d e l ' é p o q u e , ils i m a g i n e n t u n s y s t è m e à d e u x é t a g e s . L e n a v i r e - é c o l e , le
Jacques
Cartier, c o n c e n t r e les o b s e r v a t i o n s des b a t e a u x p a s s a n t à sa p o r t é e ,
puis les retransmet vers l ' O N M . Profitant des progrès des télécommunications, ce
système se d é v e l o p p a et, en 1925, plusieurs navires servent de relais, le Jacques
Cartier faisant l u i - m ê m e office de c e n t r e de p r é v i s i o n m a r i t i m e . O n p o u v a i t
Le Carimaré, navire météorologique
stationnaire français sur l'Atlantique.
La salle des cartes et de la prévision.
(Photo Boyer-Viollet)
e
I-a Météorologie 8 série - n u m é r o spécial - avril 1995
113
C o u p e longitudinale
du navire stationnaire
météorologique, le Carimaré
(en trait épais, les locaux réservés
à la météorologie)
On y remarque :
• le projecteur n é p h o s c o p i q u e
• l'abri pour théodolites
PR
A
• la salle d ' é t a l o n n a g e des radiosondes
et d e réception des signaux émis
après le lancer
L
• la cheminée de lancement
• la salle de gonflement des ballons
• le télémètre
CH
D
TE
• l'abri météorologique
AM
(cet abri contient un t h e r m o m è t r e à
maximum, un t h e r m o m è t r e à minimum,
un t h e r m o m è t r e enregistreur,
un hygromètre enregistreur
et un psychromètre)
• le poste radio
TSF
• un p a n n e a u jardin
PJ
• le fumoir-salon
servant de salle de jeux
FS
• l'armoire c o n t e n a n t la réserve
d e radiosondes
R
• les cabines des météorologistes
M
• la salle à m a n g e r et l'office
SM
• la salle des cartes
SC
• la glacière
CL
Le Carimaré (tiré d e De la Cochetière, 1978)
alors g é n é r a l i s e r ce s y s t è m e de n a v i r e s m a r c h a n d s ou militaires s e r v a n t de stations m é t é o r o l o g i q u e s et de relais de t é l é c o m m u n i c a t i o n s pour d é v e l o p p e r le premier s y s t è m e opérationnel d ' o b s e r v a t i o n s o c é a n i q u e s .
M a i s les aléas de la navigation ne permettaient pas d ' a t t e i n d r e la régularité du
«réseau» d e m a n d é par les météorologistes. C ' e s t pourquoi fut décidée la création
d ' u n véritable centre météorologique océanique, sous la forme d ' u n navire occupant un point fixe de l ' o c é a n et effectuant le travail de station météorologique (y
c o m p r i s le s o n d a g e ) et de centre de concentration de d o n n é e s . Le p r e m i e r des
Navires météorologiques stationnaires ( N M S ) fut le cargo le Carimaré, qui occupa,
de 1937 à 1939, le point situé par 38° N et 44° W (De la Cochetière, 1978).
En cette matière, l ' O N M fut un pionnier et l'idée des stations m a r i t i m e s fixes
fut reprise par les A m é r i c a i n s dès 1940. Ce s y s t è m e se d é v e l o p p a à la faveur des
hostilités du s e c o n d conflit m o n d i a l . Il faut c e p e n d a n t reconnaître q u ' i l avait un
objectif b e a u c o u p plus aéronautique que naval. Il s'agissait d ' a s s u r e r la sécurité
des transports aériens et des opérations a é r o n a v a l e s . L e n o m b r e de stations de
E U S N a v y atteignit huit en 1944 pour culminer à vingt-deux lors du d é p l a c e m e n t
de matériel v e r s le Pacifique, à la fin des hostilités en E u r o p e .
A p r è s la guerre, en 1947, un s y s t è m e opérationnel de treize N M S fut mis en
place sous l'égide de l'Organisation de l'aviation civile internationale ( O A C I ) ,
p u i s r é d u i t à q u a t r e N M S s e u l e m e n t a p r è s la r e p r i s e du s y s t è m e p a r
l ' O r g a n i s a t i o n m é t é o r o l o g i q u e m o n d i a l e ( O M M ) . D a n s ce dernier s y s t è m e , la
France avait la charge du point K, par 47° N et 17° W , qui fut tenu par les d e u x
frégates m é t é o r o l o g i q u e s France I et France II, j u s q u ' a u 31 d é c e m b r e 1985.
A u j o u r d ' h u i , il ne reste plus que d e u x N M S sur l ' A t l a n t i q u e , et les d e u x frégates françaises sont réformées ; l ' u n e est transformée en m u s é e flottant, tandis
que l'autre transporte des touristes...
La mort annoncée du système des N M S a permis de ressusciter une des idées
é m i s e s par C o y e c q u e et B u r e a u au d é b u t des a n n é e s trente, celle de la station
m é t é o r o l o g i q u e e m b a r q u é e sur un navire m a r c h a n d . C ' e s t l ' e s s e n c e du système
des A S A P (Automated Shipborne Aerologic P r o g r a m m e ) , entrepris sous l'égide de
l ' O M M depuis 1986. D e s navires m a r c h a n d s e m b a r q u e n t un c o n t e n e u r abritant
une station de radiosondage, qui effectue son travail le long des routes maritimes.
114
e
La M é t é o r o l o g i e 8 série - n u m é r o spécial - avril 1995
Il faut bien voir que la c o n q u ê t e m é t é o r o l o g i q u e des e s p a c e s m a r i t i m e s , qui
eut lieu entre les deux conflits m o n d i a u x , fut réalisée p o u r le profit de la m é t é o rologie en général et de son usager p r i n c i p a l , l ' a é r o n a u t i q u e . L a m é t é o r o l o g i e
p r o p r e m e n t m a r i t i m e ne fut pas l'objet de d é v e l o p p e m e n t s spécifiques notables
d u r a n t cette p é r i o d e . Elle profita du p r o g r è s g é n é r a l en m a t i è r e de p r é v i s i o n .
T o u t e f o i s , c e s c a p a c i t é s n o u v e l l e s r e p o s a i e n t e s s e n t i e l l e m e n t sur d e s d o n n é e s
o c é a n i q u e s p r o v e n a n t des navires utilisateurs. U n e relation privilégiée entre les
météorologistes et une c o m m u n a u t é d ' u s a g e r s était instaurée ; elle dure e n c o r e ,
au travers du p r o g r a m m e de n a v i r e s s é l e c t i o n n é s , c o o r d o n n é d e p u i s 1959 par
l ' O r g a n i s a t i o n m é t é o r o l o g i q u e mondiale.
LA MÉTÉOROLOGIE
MARITIME
L e troisième chapitre de notre histoire est celui de la m é t é o r o l o g i e m a r i t i m e ,
au sens actuel du t e r m e . Association de prévisions du vent et de prévisions de
v a g u e s , elle se présente à la fois c o m m e un service de sécurité et c o m m e un outil
de planification p o u r d e s activités m a r i t i m e s de p l u s en p l u s d i v e r s e s et c o m plexes. L e second conflit mondial lui d o n n a le c o u p d ' e n v o i , grâce aux besoins
des g r a n d e s o p é r a t i o n s de d é b a r q u e m e n t mettant en j e u une g r a n d e variété de
m o y e n s à la mer, d e p u i s les s t r u c t u r e s l o u r d e s j u s q u ' a u x p é n i c h e s l é g è r e s de
débarquement.
D e p u i s l o n g t e m p s , les m a r i n s ont su lier l'état de la m e r — v a g u e s et houles — à
la force du vent. Cela a été codifié au début du X I X siècle par l'amiral Beaufort,
qui a d o n n é son n o m à une table reliant force des vents et aspect visuel de la mer,
toujours utile près de deux siècles plus tard. En utilisant les vents p r é v u s , l ' é c h e l le de Beaufort p e r m e t de déduire e m p i r i q u e m e n t l'aspect visuel de la mer, qui
c a c h e une réalité m é c a n i q u e . C ' e s t g é n é r a l e m e n t suffisant pour les navigateurs.
Les ingénieurs, pour leur part, d e m a n d e n t b e a u c o u p plus de détails : hauteur des
v a g u e s , période, direction de propagation.
e
La guerre,
le pétrole
et la mer
C e type d ' i n f o r m a t i o n s était indispensable pour le b o n succès des opérations
de d é b a r q u e m e n t , puis p o u r la construction des ports artificiels c o m m e c e u x réalisés en N o r m a n d i e après l'opération Overlord. La m a r i n e a m é r i c a i n e se d o n n a
d o n c les m o y e n s du succès en lançant toutes les études nécessaires.
Si la théorie a n a l y t i q u e de la h o u l e f o r m é e était c o n n u e d e p u i s l o n g t e m p s
g r â c e à d e s s a v a n t s aussi é m i n e n t s q u e P o i n c a r é , K e l v i n , L a m b et S t o k e s , il
n'existait rien de bien c o n v a i n c a n t pour ce qui c o n c e r n e le m é c a n i s m e de sa formation, et encore m o i n s au sujet de sa prévision, m ê m e si q u e l q u e s pionniers,
c o m m e le lieutenant de vaisseau Rouch, établirent des services de prévision de
houle dès les a n n é e s vingt. Il fallait d o n c tout inventer.
C e fut le mérite de Pierson, N e u m a n n et J a m e s de mettre sur pied la p r e m i è r e
m é t h o d e scientifique de prévision des v a g u e s à partir des prévisions de vent. Les
m o y e n s mis à leur disposition par P U S N a v y , en m a r g e du conflit m o n d i a l , leur
permirent de réaliser l ' u n e des p r e m i è r e s études e x h a u s t i v e s du p h é n o m è n e . Ils
en tirèrent u n e m é t h o d e s e m i - e m p i r i q u e de p r é v i s i o n des v a g u e s , s o u s f o r m e
d ' a b a q u e s donnant des relations entre la hauteur des v a g u e s , la force du vent, le
fetch, e t c . C e t t e m é t h o d e , c o n s i g n é e d a n s un c é l è b r e r e c u e i l é d i t é p a r le U S
Naval O c é a n o g r a p h i e Office (Pierson et al., 1960), fut l o n g t e m p s la «bible» du
météorologiste m a r i t i m e .
D a n s le m ê m e esprit, et à une échelle plus modeste, le m ê m e travail d'investigation semi-empirique fut entrepris en France dès 1949, sous l'impulsion de R. Gelci,
alors en poste au Maroc. Celui-ci entreprit la mise au point d ' u n e méthode simple
d ' e m p l o i , la méthode des Densités spectro-angulaires, ou D S A , qui permettait de
prévoir les vagues arrivant en un point donné, à partir de la prévision météorologique synoptique (Gérard, 1982). Élaborée dans le principe au début des années cinquante, la méthode D S A a été utilisée jusque dans les années quatre-vingt, et certains l'utilisent m ê m e encore aujourd'hui, car elle peut être mise en œuvre avec des
m o y e n s de calcul modestes.
L e second conflit mondial vit des p r o g r è s en matière de prévision de l'état de
la mer. Le c o u p d ' e n v o i définitif d o n n é à cette discipline vint de la prospection
p é t r o l i è r e en m e r , q u i se d é v e l o p p a au d é b u t d e s a n n é e s s o i x a n t e - d i x . Les
d e m a n d e s très exigeantes des c o n c e p t e u r s de ces é n o r m e s structures que sont les
plates-formes de forage, p u i s des r e s p o n s a b l e s des o p é r a t i o n s , conduisirent les
m é t é o r o l o g i s t e s à se gratter la tête, p u i s à trouver des réponses, en d é v e l o p p a n t
de n o u v e l l e s techniques d ' a n a l y s e des d o n n é e s et de prévision.
115
e
La Météorologie 8 série - n u m é r o spécial - avril 1995
Si les m é t é o r o l o g i s t e s français furent actifs d a n s le d o m a i n e , en travaillant
a v e c les pétroliers de la m e r du Nord, les progrès décisifs vinrent d ' A l l e m a g n e ,
a v e c les travaux de l ' é q u i p e du professeur H a s s e l m a n n . Celui-ci, à partir d ' u n e
étude fine des spectres d'état de la m e r et de théories sur le transfert d ' é n e r g i e
m é c a n i q u e entre le vent et les v a g u e s , d é v e l o p p a des m o d è l e s de prévision des
spectres qui, de n o s j o u r s , permettent de calculer toutes les caractéristiques des
v a g u e s utiles au marin et à l'ingénieur, et cela sur tout l ' o c é a n m o n d i a l .
Si, a u j o u r d ' h u i , le m é t é o r o l o g i s t e est en m e s u r e de fournir des informations
très c o m p l è t e s aux u s a g e r s de la mer, c'est, bien sûr, grâce a u x travaux des p i o n niers dont n o u s v e n o n s de parler. M a i s c'est aussi grâce aux p r o g r è s de la m é t é o rologie en général, de ses m o d è l e s et de ses outils de calcul. S a n s les ordinateurs,
sans les m o d è l e s de prévision, a u c u n e des techniques é v o q u é e s ne pourrait être
mise en œ u v r e .
EN GUISE DE
CONCLUSION
N o u s v e n o n s de raconter l'histoire d ' u n e association, celle d ' u n e c o m m u n a u t é
d'usagers, les gens de mer, et d ' u n e c o m m u n a u t é de techniciens de l'environnement,
les m é t é o r o l o g i s t e s . L e u r travail en c o m m u n a c o m m e n c é d è s le d é b u t d e la
Renaissance pour conduire à l'établissement de techniques de protection et de planification qui ont fait leurs preuves. Marins et météorologistes ont toujours eu besoin les
uns des autres pour essayer de comprendre, puis de dominer la surface des mers.
Cette histoire n ' e s t pas terminée. C ' e s t m a i n t e n a n t vers toute la m a s s e o c é a n i q u e que se porte l'intérêt des h o m m e s , d a n s u n e association encore plus riche,
c e l l e de la s c i e n c e o c é a n o g r a p h i q u e , d e s t e c h n i q u e s m é t é o r o l o g i q u e s et d e s
b e s o i n s de l ' h u m a n i t é entière, confrontée aux c h a n g e m e n t s de son e n v i r o n n e ment. L ' h i s t o i r e de l ' o c é a n o g r a p h i e o p é r a t i o n n e l l e vient de c o m m e n c e r . N o u s
en parlerons s û r e m e n t d a n s un p r o c h e avenir.
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